Las marmotas se comunican mediante dialectos

4 de septiembre 2020

Un equipo de investigación europeo ha estudiado cuatro poblaciones de marmotas alpinas en los Pirineos catalanes y franceses y ha encontrado que cada una emite gritos de alarma en un dialecto diferente.  Las marmotas distinguen su propio dialecto del de las marmotas forasteras y se esconden ante los gritos de las desconocidas.
Marmota alpina en Vallter (Catalunya) este agosto de 2020. Se observa que ja tiene un peso adecuado para volver a hivernar en septiembre. Crédito: Verónica Couto.

Marmota alpina en Vallter (Catalunya) este agosto de 2020. Se observa que ya tiene un peso adecuado para volver a hivernar en septiembre. Crédito: Verónica Couto.

El verano es la época de aventuras de la marmota alpina (Marmota marmota). Sale de su madriguera, donde ha pasado el invierno y el frío con la familia, y busca comida, toma el sol y recoge material para la próxima hibernación. Prudente, no se marcha mucho más lejos de un metro de ‘casa’ y vuelve corriendo si escucha el grito de alarma de otra marmota. Un estudio reciente, publicado en la revista sobre comportamiento animal Behavioral Ecology and Sociobiology, ha detectado que los gritos varían entre las marmotas de diferentes poblaciones. Estos dialectos les permiten reconocer las marmotas forasteras y, en vez de investigar o enfrentar el peligro como harían ante un grito familiar, salen corriendo y se esconden en su madriguera por si acaso. “Las marmotas son capaces de reconocer el grito de las miembros de su población, incluso, en una grabación, y hemos visto que responden más temerosas si no saben quién es la emisora” explica Mariona Ferrandiz, autora del estudio y ecóloga del CREAF y la UAB.

Las marmotas son capaces de reconocer el grito de las miembros de su población, incluso, en una grabación, y hemos visto que responden más temerosas si no saben quién es la emisora.

MARIONA FERRANDIZ, ecóloga del CREAF y profesora de la UAB.

Unos dialectos sin influencias geográficas

La investigación, a la vez, ha indagado cuál es el motivo de estas diferencias de lenguaje entre las marmotas, pero no se ha encontrado que tenga que ver ni la región donde viven unas y otras, ni la genética de los individuos. “Así como los dialectos humanos varían, sobre todo, en función de donde vivimos, hemos visto que en las marmotas no es así. Aunque desconocemos por qué cada población chilla de una manera, podría tratarse de un aprendizaje de padres y madres a hijos o del entorno social” aclara la Dra. Ferrandiz. Según explica la ecóloga, “La respuesta antidepredatoria (¡patas ayudadme!) que aparece una vez escuchan los gritos de alarma de otras marmotas tiene un gasto energético y temporal, por ello, aprender a distinguir los dialectos familiares les permite confiarse y ahorrar energía”.

Equipo europeu, entre ellos Mariona Ferrandiz, observando las marmotas. Crédito: Mariona Ferrandiz.

Equipo europeo, con Mariona Ferrandiz en el centro, observando las marmotas. Crédito: Mariona Ferrandiz.

La investigación se ha desarrollado durante 5 años, del 2011 al 2014, con cuatro poblaciones de Marmota marmota: dos nativas de los Alpes franceses (Vanoise) y dos reintroducidas en los Pirineos (Cerdanya y Ripollès). Los gritos de las marmotas se grababan de 8 de la mañana a 6 de la tarde, la hora en que son más activas, y después se analizaban por parte de las expertas. También se reprodujeron las grabaciones in situ, para observar cuál era la reacción de las marmotas. Además del CREAF y de la Universidad Autónoma de Barcelona, el estudio cuenta con la participación de la Universidad de Claude Bernard de Lyon, la Universidad de Saskatchewan (Canadá) y el Instituto de investigación aviar ‘Vogelwarte Helgoland’ (Alemania).

Conflictos vecinales de las marmotas

El comportamiento 'enemigo estimado' aparece cuando dos animales que son vecinos desconocidos acaban volviéndose menos agresivos entre ellos si las fronteras territoriales están bien establecidas.

La marmota alpina es uno de los mamíferos más grandes de Eurasia y vive en grupos familiares bien constituidos. Otro estudio publicado en Behavioral Ecology este 2020 y encabezado por el CREAF profundiza más en estas colonias que forman las marmotas, pero en este caso analizando su comportamiento ante los olores de otras marmotas. En concreto, el equipo de investigación ha buscado si se ven afectadas por el fenómeno conocido como ‘enemigo estimado‘. Un comportamiento que aparece cuando dos animales que son vecinos (¡pero no familiares!) acaban volviéndose menos agresivos entre ellos si las fronteras territoriales están bien establecidas. Esto se produce porque confían en que el otro no tiene necesidad de invadir su espacio y les permite ahorrar la energía de combate (acaban ‘estimándose el enemigo’, como su nombre indica). En el caso contrario, según la teoría, el comportamiento entre dos marmotas desconocidas debería ser más agresivo, ya que existe el riesgo de que una quiera robar el territorio de la otra.

Mariona Ferrandiz durante la expedición para estudiar las marmotas alpinas y sus dialectos. En este caso, observando su comportamiento a través de un telescopio terrestre. Crédito: CREAF.

Mariona Ferrandiz durante la expedición para estudiar las marmotas alpinas y sus dialectos. En este caso, observando su comportamiento a través de un telescopio terrestre. Crédito: CREAF.

¿Las marmotas alpinas siguen este comportamiento confiado? O bien no se fían, siguen marcando el territorio y tienen conflictos vecinales?

Mariona Ferrandiz, primera autora de esta investigación, nos explica los resultados: “Curiosamente, no hemos encontrado ninguna evidencia del comportamiento ‘enemigo estimado’ en las marmotas alpinas. No actúan diferente en función de si hay el olor de un individuo vecino o de un desconocido, se ven amenazadas por cualquier intruso, ya sea conocido, desconocido, que tenga un territorio o que le falte. ¡Son desconfiadas y defensoras de su territorio por naturaleza!”

Para llevar a cabo los experimentos, el equipo montó dos tubos en la entrada de la madriguera de estos mamíferos y colocaron el olor que segrega una vecina y una desconocida, diferenciando entre el olor de una marmota desconocida con territorio y sin, para simular diferentes tipos de intrusiones en el territorio. Así, pudieron grabar el comportamiento que tenían al encontrarsela. “Si bien las marmotas no eran menos agresivas con los olores de los vecinos en general, ni con los individuos desconocidos que ya tienen su propio territorio (los dominantes), ni con los que no tenían (los subordinados), sí detectamos algunas diferencias entre machos y hembras. Las hembras se sentían más atraídas por los olores de machos desconocidos, lo que podría estar asociado a un comportamiento de búsqueda de oportunidades de apareamiento fuera del grupo familiar” comenta la ecóloga del CREAF y la UAB.

Marmota hembra dominante que primero huele y después marca uno de los tubos que han colocado el equip de investigación. Crédito: Mariona Ferrandiz.

Marmota hembra dominante que primero huele y después marca uno de los tubos que han colocado el equip de investigación. Crédito: Mariona Ferrandiz.

Artículos de referencia:

M. Ferrandiz-Rovira, T. Zidat, P. Dupont et al. (2020) Neighborhood bully: no difference in territorial response towards neighbors or stranfers in marmots. Behavioral Ecology and Sociobiology. DOI: 10.1093/beheco/araa061

T. Lengagne, M.Ferrandiz-Rovira, C.Superbie et al. Geographic variation in marmots’ alarm calls causes different responses. Behavioral Ecology and Sociobiology. DOI:10.1007/s00265-020-02858-5

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Técnica de Comunicación del CREAF desde 2016. Apasionada del mundo natural y su divulgación. Bióloga (UB) y máster en comunicación científican (BSM-UPF).
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